Visiter Chamonix l’été, un rêve qui se réalise

Il y a une dizaine d’années, quand ma femme, Rachel, et moi vivions à Paris , j’ai commencé à entendre par des amis que Chamonix avait un côté plus bucolique et moins extrême que ce que je pensai. Ils ont parlé de champs remplis de fleurs sauvages. Restaurants accessibles par des sentiers de randonnée. Des propriétés et des activités autour de la région qui ont été développées pour attirer une cible plus large de voyageurs – des gens à la recherche d’un sentiment de la vieille Europe, mélangé avec des loisirs chaleureux et du bon vin.

Besoin d’un retour aux sources

Voir les Alpes en été est donc devenu un de mes rêves. Rachel et moi vivons maintenant dans l’un des canyons urbains densément peuplés de Los Angeles. Il y a eu un moment, l’été dernier, où nous avions trop travaillé tous les deux. Cela faisait des années que nous n’avions pas fait de voyage ensemble, rien que nous deux. Nous avons donc décidé de le faire, en partant pour l’aéroport avec l’état de véritables alpinistes, dans l’espoir qu’une dose d’activité montagnarde nous ferait du bien. Et puis, d’une manière ou d’une autre.

Nous avions décidé de nous installer dans la région en passant deux nuits à Megève, un village tranquille à environ 45 minutes à l’ouest de Chamonix. Megève représente le côté plus rural de la région. C’est une ville de station de ski riche, parsemée de fermes, de chalets.

Un Hôtel « rustique-chic » plein de charme

Lorsque nous avons franchi les portes de notre hôtel, Les Fermes de Marie (ou Marie’s Farms), il était évident que l’endroit n’avait que le nom d’une ferme. La propriété est la définition même de rustique-chic. Il s’agit d’un ensemble de neuf chalets, chacun construit à partir de parties d’anciennes granges qui s’étaient effondrées à proximité. Il y avait des plafonds à poutres partout. Entre les deux bâtiments se trouvaient des pruniers, des pommiers et un spa avec de nombreuses piscines autour desquelles les vacanciers français lisent des livres de poche et portent des robes de chambre. Dans un poulailler, le nom de chaque oiseau était inscrit sur un tableau noir (Mélanie, Claire, Lydia, Florence ). Pour le dîner ce soir-là, nous avons mangé un délicieux poisson de rivière local, bien qu’il ait été servi sans nom.

Notre premier matin, notre décalage horaire nous a permis de nous lever tôt – pour rencontrer le petit-déjeuner de mes rêves. Trois types de pain. Quatre sortes de fromages locaux. Un assortiment de brioches et de viennoiserie qui comprenait des pains au chocolat frais et des pains aux raisins secs. Sans parler de la meilleure omelette que Rachel n’ait jamais goûtée. (D’après les œufs de Mélanie ? je me demandais. Ou Florence ?) Après un tel festin, il semblait vital de dépenser de l’énergie.

La découverte d’une magnifique ville

Le Mont Blanc se profile au-dessus de Chamonix comme une situation d’urgence. Du côté nord de la montagne, un glacier s’enfonce dans la ville comme une langue géante. Plus de 15 000 pieds de haut, la montagne semble presque himalayenne de près. Au crépuscule, le soleil se couche sur ses flancs pour qu’ils brillent.

Le Mont Blanc n’est pas la première chose que l’on remarque en arrivant à Chamonix : ce sont les parapentistes. Toute la journée en été, une douzaine de parachutes colorés tournent en larges cercles au-dessus de la ville. Et vous savez qu’attaché à chacun d’eux est un touriste attaché à un expert local.

Chamonix compte environ 10 000 habitants, mais elle accueille plusieurs millions de visiteurs par an. J’ai demandé à notre chauffeur de taxi qui il conduisait en été. « La plupart du temps, ce sont les Français. Des gens qui apprécient le calme de la montagne. Ils font une semaine à la plage, puis ils viennent ici. »

Montenvers et son petit train rouge

Quand on s’interroge sur ce qu’il y a à faire à Chamonix, tout le monde vous dit de visiter le Montenvers, un site à environ 3 000 pieds au-dessus de la ville. Une fois sur place, vous pouvez marcher sur la Mer de Glace, un grand glacier historique ; faire une randonnée jusqu’à l’Aiguille du Midi, l’aiguille la plus haute ; ou simplement admirer la vue. Une complication agréable est que le Montenvers est inaccessible en voiture. Au lieu de cela, vous prenez un petit train rouge qui monte à flanc de montagne.

Nous sommes montés à bord du train et il s’est lentement frayé un chemin à travers la montagne. Plusieurs des autres passagers du train portaient des bottes ; plus d’un avait une baguette qui sortait d’un vieux sac à dos ; plusieurs tenaient des haches dans leurs mains. C’est une chose étrange à Chamonix : voir des gens ordinaires portant des haches d’alpinisme comme des bâtons de marche. (Un message d’intérêt public que nous avons vu dans une gondole se lit comme suit : merci de tenir votre piolet à la main.

Nous avons roulé sur des viaducs, traversé des tunnels creusés dans la roche. Quand nous avons tourné le dernier virage, les gens ont sursauté. L’immensité du paysage devant nous était époustouflante. Les chutes d’eau ont descendu les montagnes en cascade avec un rugissement. Un glacier de la taille d’une autoroute qui les sépare.

Ce soir-là, nous avons dîné dans un hôtel à Grenoble, dans une salle à manger entourée de fenêtres, afin de profiter de la vue. Le repas était entièrement composé de spécialités alpines. Poulet rôti à la broche. Fondue pour nourrir une armée. Par la suite, le barman n’a pas hésité à verser des digestifs, mais nous avons décidé de prendre une retraite anticipée pour deux raisons : Rachel admirait notre énorme baignoire, et je devais me préparer pour l’excursion du lendemain matin. Toute la nourriture, le vin et les douces promenades dans les prés avaient été exactement ce que je cherchais dans les Alpe.

 

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